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Expertos: Industria de acero inoxidable reduce uso de níquel – Regional

Publicada: Lunes 07, Abril 2008 18:11 (GMT -0400)

Por Harvey Beltrán
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La industria del acero inoxidable está comenzando a consumir menos
níquel y se encuentra analizando nuevas aleaciones que permitan reducir
su uso, dijo a BNamericas Jairo Herrera, experto del sector.

Según el ejecutivo, gerente del sitio web IMCportal, actualmente hay un
desequilibrio muy grande entre la producción mundial de níquel y su
consumo, lo que incide en el precio.

"Precisamente por esa situación el sector de acero inoxidable está
mirando aleaciones que les permitan reducir el consumo de níquel", explicó.

Hace unos días el secretario general del Instituto Internacional del
Hierro y el Acero (IISI, por su sigla en inglés), Ian Christmas,
advirtió que "la industria del acero tiene una estrategia muy clara:
reducir su dependencia del níquel", según citó la prensa internacional.

CATEGORÍAS

Nelson Ortega, técnico experto del fabricante español de acero
inoxidable Acerinox, explicó a BNamericas que dentro de las diferentes
categorías del acero inoxidable como martensíticos, ferríticos,
austeníticos y duplex, el más consumido a nivel mundial es el
austenítico, que contienen níquel.

El níquel representa más del 60% del costo de fabricación de acero
austenítico, también conocido como acero inoxidable de serie 300, el más
utilizado y de mayor grado.

Otra serie la constituye la del acero austenítico -serie 200-, que se
obtiene mediante el reemplazo parcial del níquel por manganeso y
nitrógeno, que son productos más económicos y también permiten una
pequeña reducción del cromo, indicó Ortega.

Una de las causas del aumento de los precios del níquel y el acero
inoxidable fue la tendencia de introducir la serie 200, sobre todo en
países como China e India, dijo el ejecutivo y agregó que la serie 200
tiene un comportamiento inferior en cuanto a resistencia a la corrosión.

Según Ortega, el níquel se ha reemplazado parcialmente en la fabricación
de acero inoxidable, pero no se ha logrado una buena relación
costo-beneficio.

"Y eso es difícil en la práctica dentro de los inoxidables, por ahora",
agregó.

También a raíz de los altos precios del níquel se intenta reemplazar el
acero inoxidable completo por otro metal o aleación, pero solo en
ciertas aplicaciones, puntualizó.

MÁS INVERSIONES

Pese a la intención de la industria de acero inoxidable de reducir su
dependencia del níquel, en Cuba hay proyectos de inversión en nuevas
plantas de níquel, dijo un ejecutivo de la empresa Aceros Inoxidables
(Acinox).

"Las inversiones serán para mejorar los procesos de producción", afirmó,
sin mencionar los montos a invertir.

En octubre del 2007 el presidente de Cuba, Raúl Castro, y el presidente
de Venezuela, Hugo Chávez, firmaron un acuerdo para crear una empresa
mixta de ferroníquel, ya que la isla cuenta con una de las mayores
reservas mundiales del metal.

La producción se utilizaría para producir acero inoxidable en Venezuela.
En el 2007, la producción de níquel en Cuba llegó a 75.000t.

PRECIO

Recientemente terminó una huelga en el complejo de níquel Cerro Matoso
que posee BHP Billiton (NYSE: BHP) en Colombia, que había motivado a la
empresa a declarar estado de fuerza mayor.

Cerro Matoso aporta el 4% de la producción mundial de níquel, lo que,
según Herrera, es poco. "No entendemos por qué se reportó que la huelga
disparó el precio", planteó.

El níquel cerró en US$12,832/lb en la bolsa de metales de Londres, LME,
el lunes. El 28 de marzo, día en que Cerro Matoso declaró fuerza mayor,
el precio del metal subió a US$14,130/lb respecto de los US$13,597/lb de
la jornada anterior.

http://www.bnamericas.com/story.jsp?idioma=E&sector=8&noticia=429978


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